Conversión catalítica de residuos plásticos en combustible líquido

Conversión catalítica de residuos plásticos en combustible líquido
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Tres tipos de polietileno, junto con el polipropileno, representan más del 60% del plástico en los residuos sólidos municipales. Están hechos de combustibles fósiles y no se degradan con facilidad. ¿Cómo transformar el plástico no reciclable en combustible líquido con un método que no requiera mucho calor u otras fuentes de energía y dé como resultado un producto más limpio? La respuesta es un subproceso llamado craqueo catalítico. El craqueo catalítico es un proceso de conversión termoquímica que utiliza catalizadores para acelerar la descomposición de polímeros (como los plásticos) en una unidad básica, llamada monómero.

Los plásticos son esencialmente cadenas muy largas de átomos de carbono y de hidrógeno. Los catalizadores junto con los alcanos ligeros (un tipo simple de hidrocarburo que a menudo es un residuo en las refinerías) posibilitan un proceso que descompone los plásticos de polietileno (bolsas de la compra, botellas de bebidas o film transparente). El primer catalizador, un compuesto a base de iridio, arranca los átomos de hidrógeno unidos a los de carbono en el plástico; dos de esos átomos de carbono, privados de sus compañeros, forman entonces enlaces dobles entre sí. Estos dobles enlaces son más vulnerables al segundo catalizador (hecho de renio, aluminio y oxígeno), que rompe la larga cadena por este punto más débil. Luego, los hidrógenos cogidos por el primer catalizador se añaden de nuevo.

Este proceso se produce una y otra vez hasta que todo ese largo polímero se ha cortado en alcanos de tamaño medio cuyas moléculas contienen suficientes carbonos para ser un combustible diésel. Dependiendo de diversos factores, tales como la duración de la reacción, se puede controlar la cantidad de esos alcanos que acaban siendo combustible o ceras (que tienen aplicaciones industriales). Y además, el combustible resultante es un hidrocarburo muy limpio.

Fuente: http://advances.sciencemag.org/content/advances/2/6/e1501591.full.pdf

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